De rederij The Red Star Line vervoerde tussen 1873 en 1934 ongeveer 2 miljoen passagiers van Antwerpen naar New York. Het merendeel waren verpauperde Europeanen die in Amerika en Canada op zoek gingen naar een betere toekomst. Die overtocht inspireerde uurwerk-maker Festraets om een belevingsvolle attractie avant-la-lettre te creëren , mét een didactische ondertoon: het principe van eb en vloed uitleggen aan een groot publiek.

●●●